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La formation de la Terre

I] La Terre une planète différenciée

 


 

Les chercheurs qui ont étudié les zircons des Jack Hills (cf article datation de la formation de la croûte continentale) ont trouvé des inclusions de diamant. Les diamants et les zircons ne se formant pas dans les mêmes conditions de profondeur, les chercheurs ont émis l'hypothèse que ces diamants s'étaient formés par enfouissement de croûte. La Terre aurait donc eu une croûte solide moins de 300 millions d'années après sa formation.                                                                          

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II] La formation de la Terre au sein du système solaire

 


Il y a 5 milliards d'années, la Terre n'existait pas. A la périphérie de notre galaxie: la voie lactée, il n'y avait qu'un vaste nuage de gaz et de poussières.

Comment ce nuage de poussières a-t-il engendré la Terre?

Ce nuage de poussière est appelé nuage moléculaire. Ce nuage est immense, plusieurs centaines d'années lumière. Il est formé de débris d'étoiles, ayant appartenu à un univers primitif, étoiles qui auraient explosé après avoir consumé toute leur énergie. Lors de l'explosion, les particules (dont des éléments lourds: fer, nickel, aluminium, silicone...) qui constituaient ces étoiles ont été vaporisé à travers toute la galaxie. Puis sous l'effet d'une force: la gravité, ces particules se sont rassemblées pour former des étoiles et des planètes.  Lire la suite de l'article...

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III] Age de la Terre

  

1) L'âge de la Terre, historique des conceptions

a) Avant le début du 20ème siècle

Quel est l'âge de la Terre? Dès que les Hommes ont eu conscience de l'existence de la Terre, ils ont été préoccupés par cette question. Au départ, les Hommes avaient une conception fixiste de la Terre. Ils pensaient que sa formation avait été le fruit d'une succession d'évènements catastrophiques et qu'elle avait acquis rapidement l'aspect qu'ils lui connaissaient. L'idée de la création de la Terre en six jours a ensuite été reprise par l'Eglise et cette conception a dominé jusqu'au 19ème siècle.  Lire la suite de l'article...

b) Depuis la découverte de la radioactivité

Dès 1906, une méthode de datation isotopique par la mesure de l'hélium produit par la désintégration du radium est mise au point par Ernest Rutherford. Elle permet alors d'attribuer à une roche une âge de 40 Ma. En 1906, Lord Rayleigh détermine le premier âge radiométrique dépassant le milliard d'années. Cette méthode est rapidement abandonnée car peu précise, l'hélium ne restant pas confiné dans la roche. Lire la suite de l'article... 


 

2) Actuellement, que date-t-on ? Les indices permettant de dater la formation de la Terre au sein du système solaire 

Depuis Clair Patterson, le concept d'âge de la Terre a évolué. En effet, pour effectuer une datation isotopique de la Terre, il faudrait disposer d'une "boîte" qui se serait fermée en un temps donné. Or, on sait maintenant que les systèmes "croûte", "manteau" et "océan" sont ouverts et qu'ils échangent de la matière les uns avec les autres.  De plus, les progrès de l'exploration des planètes nous ont amené à envisager la formation de la Terre comme un processus lent qui a durée 150 Ma environ et non comme un processus instantané. Que signifie alors "dater la Terre" ?

On sait maintenant qu'on ne peut dater que des évènements de l'histoire de la formation de notre planète avec une incertitude liée, certes à la mesure en elle-même,  mais surtout au processus même de formation. On va alors parler d'incertitude géologique.

On peut donc se contenter de dire que la formation de notre planète a débuté il y a 4,567 Ga, qu'elle s'est déroulée sur une période d'environ 150 Ma dont quelques évènements ont pu être datés.

  • Datation de la formation de la croute continentale

Comparée à la croûte océanique dont l'âge ne dépasse pas 200 millions d'années la croûte continentale date par endroit d'environ 4 milliards d'années. Elle seule nous permet donc d'avoir des informations sur l'histoire géologique primitive de notre planète. Lire la suite de l'article...

IV] La tectonique des plaques:

 

En étudiant les inclusions dans des diamants provenant de cinq anciens continents disparus, une équipe de chercheurs a montré que les phénomènes de subduction de la croûte terrestre aurait commencé il y a 3,2 milliards d'années. En effet, ils n'ont pas trouvé d'inclusion d'éclogite (roche qui se forme quand une plaque océanique subducte) d'âge supérieur à 3,2 milliards d'années. Toutes les inclusions plus anciennes sont des inclusions de péridotite (roche mantellique).

Pour en savoir plus: Actualité - Pour la Science - août 2011

 

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