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L'obliquité

 

Dans le référentiel géocentrique, la Terre tourne sur elle-même autour de son axe de rotation en 23 h 56 min et 4 s. Depuis la Terre, on peut aisément observer la direction de cet axe : il suffit d'observer le ciel nocturne ! Dans le référentiel terrestre, la voûte celeste semble tourner autour d'une étoile fixe : l'étoile polaire. En effet, l'axe de rotation de la Terre est actuellement dirigé vers cette étoile.

L'axe de rotation de la Terre est incliné par rapport au plan de l'écliptique (plan de l'orbite terrestre). L'obliquité caractérise l'inclinaison de l'axe de rotation de la Terre. Par définition, c'est l'angle epsilon entre l'axe de rotation de la Terre et la perpendiculaire au plan de l'écliptique moyen de la Terre.

 epsilon_obliquite.jpg

L'obliquité terrestre évolue au cours du temps. En effet, la Terre n'étant pas sphérique mais légèrement aplatie sur les pôles, les forces gravitationnelles exercées par le Soleil et la Lune tendent à faire tourner et précesser l'axe de rotation de la Terre (comme une toupie !) autour de la perpendiculaire au plan de l'écliptique. Lors du dernier million d'année, l'obliquité a varié entre 21,9° et 24,5°. Elle vaut actuellement 23°27' soit 23,45°. L'obliquité est à lorigine des saisons : si l'obliquité était nulle, il n'y aurait plus de saisons à la surface de la Terre.